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Ein System von hochpräzisen GPS-Sensoren, die in verschiedenen Erdbeben- und Tsunami-Gebieten getestet werden, kann all dies ändern. Anstatt viele Minuten und Stunden darauf zu warten, dass tödliche Wellen landen, verspricht das System, dass es in der Lage ist, Warnungen fast sofort zu übermitteln und Leben und Besitztümer zu retten.

Gegenwärtige globale seismografische Netze erkennen seismische Wellen, die sich über den Planeten erstrecken, können jedoch bei Beben größer als Magnitude 7 zu einer Sättigung führen, was zu einer Unterschätzung der Bebenstärke führt, die schwerwiegende Folgen haben kann.

Zur Ergänzung von Seismometern bauen mehrere Forschergruppen Netzwerke von Echtzeit-GPS-Sensoren auf, die ihre Position jede Sekunde innerhalb von 5 bis 10 Millimetern messen. Dies ist weitaus genauer als das GPS von Verbrauchern. Wenn ein Beben eintritt, können die Sensoren genau erkennen, um wie viel sich die Kruste bewegt hat. „Wenn wir eine große statische Verschiebung feststellen, wissen wir, dass es sich um ein großes Beben handelt“, sagt Richard Allen, Direktor des seismologischen Labors an der University of California in Berkeley.

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In den US-Bundesstaaten Kalifornien, Oregon und Washington gibt es Pilotprojekte für solche Netzwerke. Sie kombinieren GPS-Sensordaten mit Seismometer-Messwerten, um die Stärke des Bebens schnell zu bestimmen. "Ziel ist es, diese zur Frühwarnung vor Erdbeben und zur Bestimmung von Gebieten zu verwenden, die von Erdbeben betroffen sind", sagt Yehuda Bock von der Scripps Institution of Oceanography in La Jolla, Kalifornien.

In Kalifornien ist ein solches Netzwerk möglicherweise in der Lage, starke Beben zu erkennen und die umliegenden Gebiete einige Sekunden lang zu warnen, damit die Menschen sich vor den seismischen Wellen in Deckung begeben können.

Washington und Oregon liegen neben der vorgelagerten Cascadia-Subduktionszone, die Beben der Stärke 9 verursachen und Tsunamis auslösen kann. Hier und in anderen von Tsunami betroffenen Regionen kann das System möglicherweise eine frühere Warnung auslösen, bevor ein Tsunami die Küste erreicht.